Émail de Limoges

L'émail de Limoges est une technique d'émail champlevé qui apparaît au milieu du XIIe siècle dans la ville française de Limoges.



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Art médiéval - Verrerie

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Châsse représentant le martyre de Thomas Becket, XIIe siècle, musée national du Moyen Âge (Cl. 22596)

L'émail de Limoges (en latin opus lemovicense) est une technique d'émail champlevé qui apparaît au milieu du XIIe siècle dans la ville française de Limoges. Après avoir connu un vif succès en Europe occidentale, elle disparaît au milieu du XIVe siècle.

Les émaux champlevés

Technique

L'émail de Limoges repose sur l'usage de trois techniques : le champlevé, le pseudo-champlevé et le cloisonné. Initialement, l'orfèvre martèle des feuilles ou plaques de cuivre jusqu'à obtenir une épaisseur de quelques millimètres. Il creuse ensuite au burin ainsi qu'à l'échoppe — selon la technique du champlevé — des alvéoles d'environ un millimètre d'épaisseur. Alternativement, l'artiste peut utiliser deux plaques soudées l'une à l'autre : la plaque supérieure est découpée tandis que celle du dessous sert de support — c'est le pseudo-champlevé. Il est envisageable d'ajouter dans ces alvéoles des rubans de cuivre qui forment le dessin — c'est le cloisonné.

Les alvéoles sont ensuite remplies de poudre de verre, obtenu en pilant au mortier des morceaux de verre coloré. Le verre lui-même est obtenu à partir de sable ou de quartz additionné de fondants alcalins (cendres végétales ou natron) conçus pour abaisser la température de fusion. Dans la très grande majorité des œuvres, l'artiste a utilisé du verre au sodium, comme le faisaient les verriers romains : il présente la particularité d'être plus stable que le verre au potassium, utilisé abondamment dans les vitraux de l'époque.

La plaque est ensuite mise au four : une fois le verre fondu, la température est abaissée graduellement. Le cuivre possédant un cœfficient de dilatation proche du verre, la pièce refroidit harmonieusement. La surface est ensuite polie, nettoyée puis dorée avec un mélange d'or et de mercure.

Histoire

La première mention de la technique se trouve dans un texte rédigé vers 1167-1169 par un clerc proche de Thomas Becket, qui emploie l'expression «œuvre de Limoges» au sujet de la plaque de reliure d'un ouvrage conservé à l'abbaye Saint-Victor, à Paris. Les témoignages se multiplient ensuite, évoquant des couvertures de livres et en particulier des objets de piété : châsses-reliquaires, crucifix, vases sacrés (ciboires, calices et pyxides) ou encore encensoirs.

Plaque funéraire de Guy de Mejos, 1307, musée du Louvre (OA 7495)

Les premiers objets pouvant être rattachés à Limoges sont exactement des châsses commandées par le comte de la Marche. L'une, dite «châsse de Bellac», date de 1120-1140 et est aujourd'hui conservée à l'église Notre-Dame de Bellac ; elle représente le Christ en majesté entouré des évangélistes et d'anges. L'autre, aujourd'hui au Metropolitan Museum of Art de New York, date de 1150 environ ; elle accorde une large place à saint Martial, premier évêque de Limoges.

Progressivement, le répertoire des orfèvres-émailleurs s'élargit à des thèmes inconographiques moins locaux, comme la mort de Thomas Becket : les châsses en émail de Limoges sont les plus anciennes connues sur ce thème. Les artistes s'intéressent aussi à de nouveaux styles : ainsi du fond vermiculé, c'est-à-dire gravé de rinceaux enroulés. De même, un certain nombre d'artistes choisissent de réserver les figures, dont les détails sont gravés, l'émail étant appliqué au fond orné de rosettes. Enfin, certains éléments sont désormais fabriqués à part, puis fixés sur les plaques de cuivre avec rivets : c'est par exemple le cas des têtes des saints représentés sur les châsses.

C'est alors l'âge d'or des ateliers limousins : leurs œuvres sont exportées jusqu'en Suède, en Espagne et en Italie. Ce succès s'explique en premier lieu par le faible coût du cuivre émaillé comparé à l'or ou l'argent : les églises et monastères peuvent ainsi acquérir à peu de frais leurs objets liturgiques. En outre, l'œuvre de Limoges se prête bien à la représentation de scènes narratives, en particulier importantes sur les objets liturgiques.

Panneau de la châsse de saint Calmin (fin XIIe siècle, conservée en l'abbaye de Mozac)
Les stations du Chemin de Croix,
Notre-Dame-des-Champs, Avranches

Au milieu du XIIIe siècle, l'œuvre de Limoges continue d'évoluer : tombeaux et objets en ronde-bosse sont désormais prépondérants et le décor héraldique fait son apparition. Les orfèvres adaptent leur style aux évolutions de l'art gothique. Néanmoins, malgré des chefs-d'œuvre comme la plaque funéraire de Guy de Mejos, la production est de moins en moins abondante. Lorsque le Prince Noir met Limoges à sac en 1370, les ateliers ont déjà disparu.

Collections

France (principales collections)

De nombreux trésors d'églises en France, surtout en Limousin et Auvergne, conservent des champlevés limousins.











Les émaux peints

''Triptyque de la Crucifixion par Monværni''

Technique

Historique

Les collections

France (principales collections)  : - Musée du Louvre - Musée national de la Renaissance à Ecouen - Musée de l'Évêché, Musée des beaux-arts de la Ville de Limoges - Musée du Petit Palais, Musée des beaux-arts de la Ville de Paris

Notes et références

Voir aussi

Liens externes

Bibliographie

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La version présentée ici à été extraite depuis cette source le 30/01/2011.
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